DEMANDA

Lo que el fuego se llevó del archivo de Universal

Presentan demanda por una pérdida musical incalculable

Incendio en los archivos de los Estudios Universal. Foto: Archivo
Incendio en los archivos de los Estudios Universal. Foto: Archivo

La lista de posibles artistas perjudicados es descomunal. Abarca toda la historia del rock desde Cab Calloway hasta Eminem. La tragedia sería incalculable en términos artísticos. Para los términos económicos, los abogados de cinco artistas (Soundgarden, Hole, Steve Earle y los herederos de Tupac Shakur y Tom Petty) presentaron el viernes una demanda colectiva en los juzgados federales de Los Ángeles contra Universal Music por negligencia en la custodia de los másteres de sus grabaciones y por ocultarles las consecuencias reales de un devastador incendio sufrido en los archivos de la compañía en 2008.

Los artistas piden 100 millones de dólares en daños y abren la demanda a todo aquel que crea que puede haber sido perjudicado.

El 1° de junio de 2008 se produjo un incendio en los archivos de los estudios Universal en Hollywood que destruyeron por completo una de las naves del complejo. En aquel entonces, la compañía informó de que solo se había perdido en el fuego “un número pequeño de cintas y otros materiales de artistas desconocidos de los años 40 y 50”, según se recoge en la demanda. Las imágenes de aquel día muestran a los bomberos sacando latas de película de entre los escombros. Oficialmente, se trataba de un archivo de cintas de vídeo y copias. No se había perdido ningún material irremplazable.

Berry cuando estuvo en el Teatro de Verano. Foto: Archivo El País
Archivos con material del músico Chuck Berry también se perdieron en el incendio. Foto: Archivo

Pero el pasado 11 de junio, The New York Times Magazine publicó una extensa investigación en la que aseguraba que en realidad aquel edificio era el archivo de grabaciones máster de música más importante de Universal, que allí se guardaba el material más preciado de la compañía, grabaciones que datan desde la década de 1940 hasta la actualidad. La investigación cita un documento interno marcado como “confidencial” que dice que el número de “bienes destruidos” asciende a 118.230. Un trabajador citado por el artículo cree que en realidad fueron alrededor de 175.000 piezas. En otro informe confidencial, Universal reconocía que “alrededor de 500.000 canciones” se habían perdido bajo las llamas. El artículo lo califica como “el mayor desastre de la historia de la industria de la música”. La demanda se basa en este artículo.

En seguida trascendió que los propios artistas de Universal no habían sido informados nunca del verdadero alcance del incendio.

Ella Fitzgerald.
El incendio también devoró parte del material grabado por Ella Fitzgerald. Foto: Archivo

Tras el incendio, Universal Music Group consiguió una indemnización de las aseguradoras por 150 millones de dólares. Sin embargo, no informó de esto a “los artistas cuyo trabajo fue destruido en el fuego”, afirma la demanda, a pesar de que según sus contratos habrían tenido derecho al 50% de ese dinero. La demanda reclama ese 50% y 50% del valor de todas las pérdidas no cubiertas por las aseguradoras.

Según la investigación periodística que ha dado lugar a la demanda, en el fuego se perdieron originales de la antigua compañía Decca, entre ellas grabaciones de Louis Armstrong, Duke Ellignton, Al Jolson, Bing Crosby, Ella Fitzagerald y Judy Garland. Las cintas originales del catálogo de Billie Hollyday se perdieron en su totalidad.

También, “muy probablemente”, se destruyeron las grabaciones en multipista de Chuck Berry para la antigua casa Chess. Entre los másters de Chess estaban artistas como Muddy Waters, Howlin” Wolf, Willie Dixon, Bo Diddley, Etta James, John Lee Hooker, Buddy Guy y Little Walter. No se sabe cuáles de sus grabaciones se han perdido para siempre. Según el Times, “prácticamente todos los masters de Buddy Holly se perdieron en el fuego”, así como buena parte de las grabaciones de John Coltrane para Impulse.

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